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Punto de rocío

¿Qué es el punto de rocío y cómo se calcula?

El punto de rocío también se conoce como temperatura del punto de rocío y hace referencia a un fenómeno que puede observarse cada mañana cuando llega la luz del día. Para simplificar, puede decirse que es la temperatura que actúa como límite para la condensación del agua: es decir, un nivel de temperatura por debajo del cual el agua se deposita en las superficies. A continuación, ampliaremos este término, esencial tanto en la naturaleza como en los sistemas de refrigeración.

¿De qué se trata?

El punto de rocío puede definirse como un punto de humedad relativa del aire (es decir, un punto que mide la cantidad de vapor de agua en el aire o en cualquier gas) en el que se produce el cambio de gas a líquido cuando desciende la temperatura. Este proceso se produce de forma natural por condensación y puede clasificarse como fenómeno meteorológico. Así, el punto de rocío es la temperatura a la que el vapor de agua en estado gaseoso se transforma en líquido por condensación cuando desciende por debajo de ese nivel de temperatura. Este proceso de enfriamiento y condensación se produce en las superficies debido a la saturación del aire; en realidad, el rocío se produce cuando el aire se satura de moléculas de agua y éstas se condensan y depositan en las superficies.

¿Cuál es el punto de rocío normal?

Cuando nos referimos al punto de rocío, debemos hablar de la temperatura normal a la que se produce. El nivel varía en función de varios factores: desde la temperatura ambiente (tan baja como -80 °C) hasta las condiciones de, por ejemplo, un sistema de refrigeración. Sin embargo, puede decirse que el punto de rocío óptimo para la actividad humana se sitúa en 10 °C. Se trata de la temperatura del aire a una temperatura constante de 30 °C y una humedad relativa del 30 %.

Para medir el punto de rocío, hay que tener en cuenta las variables que influyen en él. Por un lado tenemos la presión atmosférica y por otro el nivel de humedad relativa del aire. Esta información puede obtenerse con un higrómetro, que mide la humedad relativa, y con un termómetro. Con la temperatura en grados y el nivel de humedad relativa existente es posible determinar la temperatura del punto de rocío de una ubicación, lo que suele hacerse consultando tablas, pero también puede utilizarse una calculadora de condensación.

Esta medición es precisamente lo que hace una estación meteorológica cada día, pudiendo además, mediante la humedad relativa del aire, determinar el riesgo de lluvia durante el día o la temperatura relativa existente.

¿Cómo influye el punto de rocío en la temperatura?

El punto de rocío influye directamente en la temperatura y, sobre todo, en la percepción del tiempo. Por ejemplo, se puede decir que hay «tiempo húmedo» o un ambiente cargado cuando se está agobiado por la humedad y el calor. Se trata de una sensación que se produce normalmente en entornos en los que el punto de rocío supera los 20 °C. Como ya se ha mencionado, los valores ideales se sitúan en torno a los 10 °C. Por encima de esta temperatura es difícil que el cuerpo humano mantenga una refrigeración adecuada. Por lo tanto, la humedad relativa debe tenerse siempre en cuenta al considerar la temperatura; cuando la humedad relativa es baja, el calor corporal se pierde por evaporación del sudor. Cuando la humedad relativa es alta, el sudor no puede hacer su trabajo porque no puede evaporarse fácilmente y el cuerpo no puede refrigerarse.

¿Qué efecto tiene la presión sobre el punto de rocío?

Sin embargo, el punto de rocío también puede definirse en función de la presión de vapor saturado ambiente, lo que significa que está relacionado con la presión (que varía la temperatura) y, por tanto, cuanto mayor sea la presión ambiente, menor será la temperatura del punto de rocío. Se debe a que las moléculas están más juntas y, por tanto, es más fácil que se produzca la condensación.

Así pues, al hablar de aire comprimido hay que tener en cuenta dos conceptos diferentes: el punto de rocío a presión y el punto de rocío atmosférico. El punto de rocío atmosférico es, por así decirlo, el punto de rocío natural. El punto de rocío a presión es, más bien, la temperatura a la que se condensa el vapor de agua a presiones superiores a la atmosférica.

Este aspecto es esencial en las instalaciones en las que se colocan secadores frigoríficos para eliminar el vapor de agua y evitar que cause problemas en los sistemas de aire comprimido.

Ejemplos de punto de rocío

A continuación, se presentan algunos ejemplos que pueden encontrarse en los fenómenos naturales. Estos efectos suelen adoptar la forma de «niebla», que puede ser de tres tipos:

  • Niebla de tierra:

Se produce cuando la niebla cubre menos del 60 % de la superficie del cielo y no puede extenderse hasta la base de las nubes. Se trata de una niebla ligera que sólo afecta a la superficie del suelo y a una pequeña parte del cielo, de ahí su nombre.

  • Niebla de radiación:

Ocurre en los momentos posteriores a la puesta de sol, justo cuando el suelo comienza su proceso de enfriamiento debido a la pérdida de calor y hay una noche sin nubes. Las nubes impedirían que el calor pasara a la atmósfera, por lo que, si están presentes, el efecto no es tan pronunciado. Al enfriarse el suelo, se produce condensación en el aire circundante. Este fenómeno suele ser más frecuente en otoño.

  • Niebla de advección:

Ocurre cuando una masa de aire cálido y húmedo se desliza sobre suelo frío. En ese momento, la masa de aire se enfría y aumenta la humedad relativa. Es al final cuando se produce la condensación debido a este enfriamiento. Un ejemplo muy común son las zonas costeras y su característica niebla.

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